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Elon Musk疯狂的太空梦想(完)
Elon Musk疯狂的太空梦想(完)
绵延数英里的边界外面就是太平洋,土地长着大片开阔的灌木丛,间或点缀着青丘。在某个依山傍水的地方矗立着几个发射台。发射日时,白色的猎鹰9号会从青山绿水间一跃而起,义无反顾地直奔蓝天。
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绝处逢生

Musk终于凑齐了大概2000万美元,由于没有找到新的投资者,Musk要求其他投资者也要相应追加等额的投资。2008年12月3号,在准备完成融资的最后文书工作时,Musk注意到了一个问题。其他页VantagePoint Capital Partners都签字了,但有一页关键的却没有签。Musk致电给VantagePoint的联合创始人兼管理合伙人Alan  Salzman,问他是怎么回事。Salzman告诉Musk自己公司对这轮融资有疑问,因为给Tesla的估值过低。

 

Salzman让Musk下周一早上7点到VantagePoint那里给他们的高层做出解释。由于等不及到下周,Musk要求明天就过去,Salzman拒绝了,Musk被迫继续借贷。“他想要把会议地点设在他办公室的唯一理由是要我跪下来求他给钱,这样他就可以说,‘不’,”Musk这样推断。“真TM混蛋。”

 

VantagePoint拒绝对那段时间予以置评,不过Musk认为Salzman的伎俩是计划把Tesla搞破产的一部分。Musk害怕VantagePoint会把他轰下CEO的位置,再对Tesla进行资产重组,然后成为该汽车制造商的主要股东。这之后它就可以把Tesla卖给底特律的汽车制造商,或者把关注重点集中在卖电动系统及电池组而不是造车上。

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Musk坐在Tesla上

Musk以又一次铤而走险作为反击。由于知道VantagePoint无法干涉债务交易,Tesla把这次融资重新定性为债务融资。这一策略的棘手之处是VC投资者,如DFJ等,其组织结构设计并不是针对债务交易的。说服出资人为一家很有可能几天之内就要破产的公司修改契约规则是很难的。于是Musk来了个虚张声势。他告诉投资者,自己会再向SpaceX贷一次款,承揽下4000万美元的整轮融资。这个策略果然奏效:其他投资者也交出了2000万美元。“只要有了稀缺性,自然就会强化他们的贪婪并引发更多的兴趣,”  Steve Jurvetson说:“我们回去也更好交代,‘这里有笔生意,跟还是不跟?’”

 

与此同时,SpaceX那边Musk和其他高管12月的大部分时间都是处在担惊受怕的状态,不过2008年12月23日,SpaceX收获了一个大大的惊喜。该公司赢得了NASA一笔16亿美元的合同,为空间站执行12次再补给飞行任务。然后Tesla的债务融资也在距离Tesla破产仅有数小时之遥的平安夜成功完成了。Musk当时只剩下几十万美元,再搞不定的话明天就发不起工资了。

 

随着SpaceX和Tesla的交易完成,跟Kimbal呆在Boulder市度假的Musk忍不住留下了泪水。“我都没有机会给Talulah买圣诞礼物什么的,”他说:“我沿着Boulder该死的大街上跑,唯一还开门的地方卖的是这些垃圾小玩意,而且他们还准备要关门了。我能找到的最好的东西是这些捧着椰子的塑料猴,那种告诫要“非礼勿视、非礼勿听”的猴子。”

 

Tesla和SpaceX的投资者Antonio  Gracias是Musk最好的朋友之一,他目睹了所发生的一切。2008告诉了他想了解的有关Musk性格的一切。“他比我见过的任何人都要刻苦,承受的压力都要多,”  Gracias说:“他在2008年所经历过的事情换别人早垮了。大多数人遇到这种压力都会紧张焦躁不安,决策会变糟。Elon却超级理性,他还能够做出非常清晰的长远决定。他属于那种愈挫愈勇的人,压力越大,他的表现就越好。”

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龙飞船

现在,SpaceX的总部已经搬到了Hawthorne的One Rocket Road上,这个地方离洛杉矶国际机场只有几英里的距离。它的面积达到了55万平方英尺,墙上的白色亮得耀眼。大楼背后附近,大片的钢板已经到了,它们会被送到两层楼高的焊机那里,然后变成火箭。在另一头,身着实验服的技术人员正在制作主板、无线设备以及其他的电子器件。有的则在一间特殊的、密封的玻璃房里面,制造与国际空间站对接的太空舱。几位戴头巾的纹身男一边听着Van Halen的重金属摇滚轰鸣,一边给火箭引擎布线。做好的火箭主体有的一字排开,准备装上卡车,有的则在等着刷上白漆。各种奇怪的机器周围到处都是忙碌的身影。很难一下子领会整间工厂是什么样子的。

SpaceX总部一层,紧挨着Musk小隔间的墙上有两幅火星的海报。左边那幅是火星的现在—寒冷、贫瘠的红色星球。右边那幅显示的则是海洋环绕着绿色大地、生机盎然的火星。这个地方的温度已被升高,改造为人类宜居的星球。

看似招摇的Musk私底下其实也会拘束和害羞,这很令人吃惊。跟许多工程师一样,他会为了找出确切的说法而停顿,他经常会在未事先提供任何背景知识的情况下把你领到一个科学兔子洞(注:兔子洞源自《爱丽丝梦游仙境》,意指一个奇特的不同世界的入口)。这可不是闲聊,他希望你能跟得上。

 

他也可以坦诚到让你没有戒心。“我愿意相信人类拥有一个光明的未来,”他一边去拿助理递过来上面撒有巧克力屑的曲奇冰激凌,一边在他的小隔间聊着:“如果我们能解决可持续能源,通过在别的星球建立自立的文明,应对有可能发生的毁灭人类意识的最糟糕情况,朝着成为多行星物种稳步迈进,那我认为这样真的就非常好了。”

欣欣向荣

 

Musk一度濒临破产的公司现在一片欣欣向荣的景象。SpaceX完成了一次对国际空间站的补给飞行,并让补给仓安全返回地球,不久又计划要开始载人飞行和建造可回收火箭。Tesla Motors则推出了出色的全电动轿车Model S,令业界震惊不已。Musk还是太阳城的主席和主要股东,后者现已是全球最大的太阳能电池板安装商。

 

 

大多数CEO都有助手,但Musk常常穿着黑色T恤品牌牛仔裤亲力亲为。一次在洛杉矶接受采访时,Musk带我走出了SpaceX,我们一起跳进他的Model S,飞到了几栋建筑之外的Tesla设计工作室。在工作室主楼他一边到处走着检查部件和整车原型,一边跟我交谈。每到一处都有员工跑过来向他汇报最新情况。他专心听着,一边处理或者点头,然后继续向前。Tesla的首席设计师Franz von Holzhausen希望Musk同意Model S采用某种新轮胎和车圈,并想给Model X换座椅。他似乎无动于衷,告诉设计师自己会考虑一下,然后朝着噪声最大的地方走过去。这个位于设计工作室最里面的地方是个车间,Tesla的工程师正在为布置在公司充电站外面30英尺高的装饰塔搭建脚手架。“那个东西看起来都可以顶住5级的飓风了,”Musk说:“把它改细一点。”

 

现在SpaceX大概一个月就发射一次火箭,为不同的公司和国家运载卫星。其价格要比波音、洛克希德马丁、轨道科学公司等美国竞争对手低很多。它还能给美国客户带来其他竞争对手无法给予的安心。因为那些竞争对手需要依赖俄罗斯等国外供应商,而SpaceX的机器却是在美国从头开始制造的。6000万美元的单次发射成本比欧洲日本的要价也要低得多,甚至胜过相对低廉的俄罗斯和中国,别忘了,这两个国家还是有着廉价劳动力及政府数十年的投资的额外优势的。

SpaceX迄今已完成了20多次的发射,为加拿大、欧洲、亚洲等地客户运载过卫星。等候发射的清单已经排到了几年之后,计划中的发射已超50次,订单总价值超过50亿美元。公司目前仍保持私营,Musk是最大的股东。现在,SpaceX已实现盈利,其估值已达120亿美元。

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octaweb排列结构

而猎鹰9号也从幻想变成了SpaceX的主力。它有224.4英尺高,12英尺宽,重量达到了110万磅。它有9个引擎,呈“octaweb”状排列,即8台引擎环绕着中间1台引擎。这些引擎为涂有SpaceX标志和美国国旗的一级火箭提供动力。短一点的二级火箭执行的是太空任务。它可以装配圆形容器搭载卫星或者载人太空舱。从外观来看猎鹰9号并没有什么特别花哨的地方。它就是一台优雅的、为特殊目的服务的机器。

这段时间SpaceX有时候会用范登堡空军基地来发射猎鹰9号。要不是属于部队的话这个地方本该是个度假胜地。绵延数英里的边界外面就是太平洋,土地长着大片开阔的灌木丛,间或点缀着青丘。在某个依山傍水的地方矗立着几个发射台。发射日时,白色的猎鹰9号会从青山绿水间一跃而起,义无反顾地直奔蓝天。

 

2009年9月29日,发射倒计时4小时,猎鹰9号开始燃料装填过程,约46000加仑液氧及29600加仑的火箭级煤油被装进燃料箱。部分排放出来的液氧由于温度太低,一接触到金属或空气就马上汽化,形成了白色的羽状物顺着火箭四壁流了下来,给人以猎鹰9号在启程前呼哧呼哧地做着准备运动的印象。指挥中心的工程师通过耳机不停地对话着,一项接着一项地确认通过,反复检查着发射清单。发射前10分钟,机器开始接管。一切都变得安静下来,紧张的气氛开始凝聚,直到突然之间,猎鹰9号一声响亮的喘息划破了周遭的静寂。

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猎鹰9号的发射轨迹

 

 

火箭周围格子状的支撑结构被挪开了,10秒倒计时开始。数到“3”时,引擎开始点火,计算机执行最后一次健康检查。四个庞大的金属夹具固定住火箭的位置,与此同时,计算系统要确保9台引擎正在产生足够的下向力。零秒,夹具释放。火箭开始与惯性搏斗,然后,随着底部火焰以及积雪般的液氧羽烟在空气中弥漫,它腾空而起了。看着那么一个庞然大物直挺挺稳当当地悬在半空,那种感觉简直难以名状。起飞约20秒后,几英里外的观众仍能听到猎鹰9号隆隆的轰鸣。这是一种很特别的声音,一种连裤脚都会打抖的断续的爆裂音。约1分钟后,火箭变成了天上的一个红点,然后消失不见了。

本文编译自:bloomberg.com

 

2015-05-24 18:39

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